新型コロナウイルスの電子顕微鏡像(提供:国立感染症研究所)
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 新型コロナウイルス感染症(COVD-19)のパンデミックが続いているが、幾つかの国では第1波は着実に収束に向かっており、完全に収束した国も出てきている。それぞれの国での感染率や死亡率などが出揃ったところで、日本や東南アジアでの死亡率が欧米や南米に比較して2桁少ないことが注目され、その背景として幾つかの可能性が示唆されて、検証が始まろうとしている。

 その1つは、BCGワクチンの接種が何らかの役割を果たしているのではないかとの考えであり、別の1つは、ウイルス抗原の提示に関与しているヒト白血球抗原(HLA)の違いによるのではないかという考えである。どちらもあり得る仮説ではあるが、個人的により高い可能性を持った仮説として、先日報告された「交叉反応性T細胞」による免疫記憶について紹介と考察をしたい。

 先日の記事で紹介したように、Cell誌に公表された、米La Jolla Institute for Immunologyの研究者によるプレプリントの論文によれば、「新型コロナウイルス(SARS-CoV-2)流行前の健康人の40%から60%にはSARS-CoV-2の4つの蛋白質を認識するT細胞の免疫記憶が成立していた。また、流行前の全てのヒトのT細胞に、いわゆる風邪(common cold)の原因として知られる4種のコロナウイルスのうち、少なくとも3種に交叉反応性が示された」と報告された。こうした事実は、重症急性呼吸器症候群(SARS)や中東呼吸器症候群(MERS)による感染症では注目されたことの無かった、コロナウイルスの仲間(属)を広く認識する「交叉反応性メモリーT細胞」の存在を示唆する重要な発見であるように思える。

 つまり、こういうことだ。我々人類は一生の間に何回も繰り返し風邪をひいて、大抵の場合は軽い症状で回復する。風邪の原因ウイルスとしては、4種の(季節性)コロナウイルスがあることが分かっており、これら4種のコロナウイルスに繰り返し感染することによって、ほとんど全てのヒトがコロナウイルス属に対する免疫を獲得している可能性が高い。そして、長期間にわたって繰り返し感染することによって、ヒトによっては風邪のコロナウイルスに共通の何らかの抗原を認識する「広域交叉反応性メモリーT細胞」を獲得している可能性があるというわけだ。

 このようなコロナウイルスを認識する「広域交叉反応性メモリーT細胞」の存在を前提に考えると、様々な現象を説明することができる。

 その1つが、SARS-CoV-2の感染後に誘導される免疫応答に関して、IgG抗体がIgM抗体と同時に出現するという現象だ。通常の免疫応答では、まずIgM抗体が出現し、その後にIgG抗体が出現するので、COVID-19では何か異常な免疫応答が起こっているのではないかとの主張まで出ている。

 ただもし、「広域交叉反応性メモリーT細胞」が存在していて、SARS-CoV-2への感染によって過去に感染した風邪のコロナウイルスへの免疫記憶が呼び起こされて、IgG抗体がIgM抗体と同時に出現したと考えれば、ごく普通の抗体応答が起こっていることになる。老化や何らかの疾病によって免疫不全の状態になっているヒトでは、このような「広域交叉反応性メモリーT細胞」が無くなったり、活性が低下しているために、肺炎の重症化が起こっている可能性が高い。

 また、小児がSARS-CoV-2に感染しにくいという現象も同様だ。小児が感染しにくい理由として、小児の血管は動脈硬化などを起こしておらず健常であること 、SARS-CoV-2の受容体であるACE2の発現が低いことが最近報告されている。

 ただもし、「広域交叉反応性メモリーT細胞」が存在しているのであれば、健常な血管や受容体の低発現に加えて、風邪を繰り返してひいてから間もない時期の小児や若年者では直ちに「広域交叉反応性メモリーT細胞」が呼び起こされ、SARS-CoV-2を排除できるのかもしれない。

 この交叉反応性T細胞の存在が、疫学的に流行国による感染の拡大の違いや死亡率の違いなどに、どのように関わっているのか、興味深いところだ。それぞれの国や地域によって、過去に4種のうち、どのコロナウイルスが流行したか、また、現在も市中に存在しているかなどによって、SARS-CoV-2を認識できる交叉反応性T細胞の量や活性が異なる可能性もある。

 場合によっては、日本や東南アジアでは、SARS-CoV-2も認識できる「広域交叉反応性メモリーT細胞」を誘導するような風邪のコロナウイルスの流行が過去にあって、欧米や南米では、そうしたコロナウイルスの流行が無かったのかもしれない。日本や東南アジア、欧米、南米のSARS-CoV-2感染者のリンパ球を採取して、4種のコロナウイルスに対する免疫反応を調べることによって、その可能性を検証できるだろう。

 ヒトの風邪の原因となるコロナウイルスを認識する「広域交叉反応性メモリーT細胞」について考えてきたが、このようなヒトの「広域交叉反応性メモリーT細胞」は、ネコやイヌなどペットのコロナウイルスによっても刺激を受け続けている可能性もある。現在も、自然界に存在する膨大な種類のコロナウイルスと人類との相互作用、あるいは戦いが、静かに続いているはずであるが、その実態はほとんど分かっていない。

 「広域交叉反応性メモリーT細胞」を誘導するコロナウイルスに共通の抗原を同定することができれば、その抗原を用いてあらゆるコロナウイルスに有効な理想的なワクチンが開発できると思われる。そのようなワクチンがもし実現すれば、将来より感染力の強い、あるいは、致死性の高い新たなコロナウイルスが出現しても、人類は対処できるはずである。

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